¿Qué son las aves?


                                                                      Las Aves


Las aves son un linaje de amniotas diápsidos (se caracterizan por presentar, dos fosas temporales o fenestras a cada lado del cráneo tras la órbita ocular) endotérmicos que probablemente adquirieron la capacidad de volar en el periodo Jurásico del Mesozoico.

Filogenéticamente, están emparentadas con ciertos dinosaurios terópodos, un grupo de carnívoros bípedos con características esqueléticas parecidas a las de las aves. Sus parientes vivos más cercanos son los cocodrilos. Las características morfológicas y la gran uniformidad estructural de las aves están relacionadas en su totalidad con las exigencias demandas del vuelo, y la causante de los aspectos más distintivos de su conducta y su ecología.

  Las aves recientes (Neornites) se dividen en dos grupos:

1.- Los ratites o aves corredoras (orden Struthioniformes), que incluyen el avestruz, el ñandú, el kiwi, el causario y el emú, son aves no voladoras. En las rátidas (del latin ratitus, parte inferior plana), la cresta esternal está ausente y los músculos pectorales están muy pocos desarrollados. Los pingüinos componen el orden de las aves no voladoras pero, al igual que las voladoras, presentan poderosos músculos pectorales que usan para nadar.

2.- Las carenadas (latín carina, quilla), las aves voladoras que presentan un esternón con quilla en el que se insertan los poderosos músculos del vuelo. Esta división se originó de la idea de que las aves no voladoras representan una línea de descendencia separada que nunca adquirió la capacidad del vuelo.

Las características de las aves, son las siguientes:

1.- Cuerpo normalmente fusiforme, con cuatro regiones: cabeza, tronco, cola y cuello desproporcionadamente más largo como órgano de equilibrio y ayuda en la recolección de alimento.

2.- Dos pares de extremidades con las extremidades anteriores normalmente adaptadas para el vuelo; las posteriores modificadas de varias formas para posarse, andar y nadar; pie con cuatro dedos (2 o 3 en algunos).

3.- Cobertura epidérmica formada por plumas y escamas en las patas; tegumento fino con epidermis y dermis; sin glándulas sebácea sobre la base de la cola, en la rabadilla; plumas del oído rudimentarias.

4.- Esqueleto totalmente osificado con cavidades neumáticas; huesos del cráneo fusionados con un cóndilo occipital; mandíbulas cubiertas con picos córneos; sin dientes; costillas con salientes de refuerzo; cola corta; el esternón está bien desarrollado, con una quilla, o reducido, sin quillas; un único hueso en el oído medio.

5.- Sistema nervioso bien desarrollado con un encéfalo y 12 pares de nervios craneales

6.- Sistema circulatorio con un corazón cuadripartido, con persistencia del cayado aórtico derecho; sistema portal renal reducido; eritrocitos nucleados.

7.- Son endotérmicos. Usan su propio calor metabólico para mantener una temperatura corporal alta y constante.

8.- Respiración mediante pulmones ligeramente expansibles, provistos de delgados sacos aéreos entre los órganos viscerales y el esqueleto; siringe (aparato fonador) próxima al punto de unión entré la tráquea y los bronquios.

9.- Sistema excretor de riñón metanéfrico; las uretras se abren en la cloaca; no existe vejiga; orina semisólida; ácido úrico como principal residuo nitrogenado.

10.- Dimorfismo sexual, testículos pares, con los vasos deferentes desembocando en la cloaca, las hembras solo presentan el ovario y el oviducto izquierdos.

11.- Fecundación interna, huevos amnióticos con mucho vitelo y cáscaras duras, calcáreas; membranas embrionarias en el huevo durante el desarrollo; incubación externa; los jóvenes pueden ser activos en el momento de la eclosión (precoces) o estar desnudos e indefensos (altriciales); determinismo sexual en las hembras, que son heterogaméticas. 

Puntos a cerca de las aportaciones biológicas de las aves:

1.- Las plumas son exclusivamente del linaje de las aves, y las distingue del resto de los animales. La evolución de las plumas fue el suceso aislado más importante que condujo a la capacidad de volar.

2.- Además de las plumas, otras distintas adaptaciones responden a las dos exigencias primordiales del vuelo: mayor potencia y menor potencia. Estas adaptaciones incluyen la modificación de las extremidades anteriores como fuertes alas, huesos huecos, pico corneo (en lugar de pesadas mandíbulas y dientes), endotermia, alta tasa metabólica, corazón grande y circulación de alta presión, sistema respiratorio muy eficiente, visión aguda, y excelente cordinación neuromuscular.

3.- Las aves ocupan casi cualquier habitad disponible en la superficie terrestre, y dentro de las limitaciones impuestas por las exigencias del vuelo, han diversificado modestamente su forma corporal, especialmente como adaptaciones del pico.

4.- La incomparable movilidad de las aves ha capacitado a muchos para beneficiarse de las ventajas de las migraciones a grandes distancias. La migración permite a las aves asegurarse el hábitat más adecuado en cada estación para reproducirse, obtener alimento, evitar los depredadores y reducir la competencia interespecifica. 

Datos curiosos:

“Las aves son el grupo de vertebrados más numerosos, por encima de los mamíferos, anfibios y reptiles, con excepción de los peces.”

“En 1983, el descubrimiento en Texas de un pequeño réptil del Triásico con varias características de un ave ha abierto un apasionado debate sobre el origen de las aves, bautizado como Protoavis texensis (primera ave tejana), este controvertido fosil fue considerado por su descubridor como el fósil del ave más antiguo 75 millones de años anterior a Archaeopteryx. No obstante, otros especialistas creen que este animal es en realidad un pequeño dinosaurio terópodo carnívoro y ponen en duda la interpretación <<aviar>> de los rasgos de Protoavis. Por el momento, Archaeopteryx sigue manteniéndose en su rama como el primer ave de que se tiene noticia.”

“Los cuerpos de las aves no voladoras están rediseñados de forma espectacular. Todas las restricciones de vuelo han sido eliminadas. La quilla del esternón se pierde, así como los músculos poderosos del vuelo (hasta el 17% del peso corporal en las aves voladoras) al tiempo que otros aparatos especializados de vuelo desaparecen. Como el peso corporal ya no es una restricción, las aves no voladoras tienden a ser más grandes. Algunas aves no voladoras extinguidas eran enormes; los moas gigantes de nueva Zelanda pesaban más de 225 kg, y el pájaro elefante de Madagascar, la mayor ave que haya existido jamás posiblemente llegaba a los 450 kg y tenía 2 metros de altura.”  

“El ave más pequeña que existe es el colibrí zunzuncito o elfo de las abejas (Mellisuga helenae), que mide 5 centímetros desde la cola al pico y pesa aproximadamente unos 1.8 gramos. El ave más grande es el avestruz de África del norte (Struthio camelus) que llega a medir 2 metros de altura y pesa más de 150 kilogramos. Ambos son aves actuales.” 

Más información acerca del colibrí Elfo y el Avestruz



El origen de las aves “Archaeopteryx”


Documental recomendado “El mundo de las aves.”


Bibliografía

C.P. Hickman, L.S. Roberts y A. Larson. (1998) Principios integrales de Zoología. McGraw-Hill Interamericana Editores,S.A. España.

Neil A. Campbell y Jane B. Reece. (2007) Biología. California, Estados Unidos. 7 ma edición. Editorial Médica Panamericana.