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Conejo de los volcanes, Zacatuche o Teporingo (Romerolagus diazi)

                                     


                                                             Conejo zacatuche o teporingo


Características
El zacatuche es un leporido de talla pequeña, el conejo más pequeño de México. Se caracteriza por tener orejas cortas y redondas, sus piernas son cortas en relación con su cuerpo y una característica muy particular es que a diferencia de los demás conejos, su cola es tan pequeña que casi no es visible a simple vista.Su pelaje es de color café oscuro homogéneo con la parte ventral un poco más clara.
El zacatuche o teporingo es un tipo de conejo considerado como primitivo por sus características óseas. Asimismo, se ha considerado tradicionalmente cercano a las pikas (Ochotona). Su apariencia física lo identifica como cualquier otro conejo, sin embargo, sus atributos cromosómicos y reproductivos lo relacionan más con las liebre (Lepus) que con los conejos (Sylvilagus), siendo el conejo de menor tamaño de nuestro país. Así pues, el teporingo es un lagomorfo atípico y es incluido en la lista de especies del Patrimonio Mundial Natural de la Unión Mundial para la Naturaleza (UICN).
Esta especie es considerada extremadamente rara y es conocida como volcano rabbit (conejo de los volcanes). Sin embargo, en su hábitat natural se le conoce localmente por sus nombres vemáculos: zacatuche (más comúnmente) y teporingo. La palabra zacatuche se deriva del náhuatl de los aztecas, antiguos pobladores del centro de México, y significa conejo de los zacatonales, de zacatl, zacate, y tochtli, conejo, lo cual concuerda con su hábitat natural de zacatonales o pastos altos. Otros nombres menos comunes utilizados para denominar al Romerolagus en su hábitat natural son: burrito (Quchitepec, Morelos), tepol y tepolito (Nevado de Toluca, Estado de México).

 Medidas morfométricas
Su tamaño es relativamente pequeño en relación con otros miembros de la familia Leporidae, la longitud promedio es de 268 mm (intervalo entre 234 – 292 mm) para los machos, y 285 mm (intervalo entre 240 – 321 mm) para las hembras. Tiene un peso promedio en los machos de 417 g. (un intervalo de 386 – 479) y 535 g (un intervalo de 462– 602 g) para las hembras.

Reproducción
Los zacatuches llegan a la madurez sexual cuando alcanzan un peso alrededor de los 400 o 450 g. Su reproducción abarca todo el año pero se presenta con mayor frecuencia en los meses más húmedos y calurosos, es decir, de abril a junio. No obstante, las hembras no presentan un ciclo estral definido sino que permanecen en estado de constante aceptación sexual y la cópula induce en ellas la ovulación.
Los zacatuches se reproducen durante todo el año, aunque los machos son sexualmente más activos en verano. La gestación dura 38-40 días, las camadas son van de una a tres crías. Los nidos son normalmente cavidades someras y pequeñas sobre la superficie del suelo, cavadas por las hembras junto a la base de las gramíneas amacolladas por lo que son difíciles de encontrar.

Desarrollo
Cada hembra tiene en promedio 2 crías que a los 10 días salen de la madriguera. Las crías recién 9 nacidas, tienen uñas y bigotes muy desarrollados, prácticamente no poseen pelo y abren los ojos entre los seis y los ocho días de nacidas. Comienzan a consumir alimentos sólidos a las tres semanas de edad. En cautiverio, las crías pueden salir de la madriguera y dispersarse a los 25 ó 30 días de nacidas. Seis meses después del nacimiento los machos alcanzan un peso de 577 g y las hembras de 497 g. El periodo de gestación es de 38 a 42 días y por regla general las hembras no aceptan a los machos durante el embarazo. Es probable que la velocidad de concepción y los niveles de producción de semen y óvulos sean más bajos en el otoño e invierno; por una atrofia estacional de los órganos reproductores, debido a la baja temperatura, además de que la disponibilidad de alimento influye directamente en el comportamiento reproductivo. Se ha visto en cautiverio que una hembra puede producir dos camadas por año (p.e. una en abril y la otra en agosto). Las hembras se quitan el pelo del tórax y del vientre algunas horas o varios días antes del parto, para formar el nido; las que por primera vez son madres frecuentemente no construyen nido, provocando la muerte de las crías. Sus nidos tienen forma de media naranja, con un diámetro promedio de 15 cm y 11 cm de profundidad. El material de construcción consta generalmente de materia seca como hojas y ramitas de árboles de pino, hierbas, gramíneas y una gran masa del pelo de la madre. La entrada al nido no está descubierta, se encuentra semitapada por restos vegetales que dejan una apertura de 3 cm.

Alimentación
Se alimentan fundamentalmente de gramíneas amacolladas, en particular de Festuca amplissima, Festuca rosei. Seleccionan las hojas jóvenes, suaves y verdes de los pastos y usualmente consumen las partes cercanas a la base de las hojas y partes bajas del zacatón. También consumen hierbas dicotiledóneas, semillas de la enredadera, corteza de árboles jóvenes del aile, con lo cual regulan la densidad poblacional de la vegetación.
En la época húmeda del año, se dispersan hacia los campos de cultivo, se establecen y se alimentan comúnmente del follaje de las plantas jóvenes de avena y maíz sin causar daños. Estos tipos de vegetación ejercen una fuerte influencia en la distribución de los mamíferos, en este caso el teporingo, ya que manifiestan cambios importantes en cuanto a tipo de suelo, clima, estructura, protección y disponibilidad de alimentos. Los excretos son bolitas discoidales con la parte central hinchada que promedian de 5 a 9 mm y regularmente son encontradas en grupos de 25 bolitas (letrinas), estos excretos se han utilizado como indicadores de su presencia y abundancia, ya que forma parte importante de la cadena trófica.
En cautiverio, los ejemplares se han acostumbrado muy bien a alimentarse de alfalfa, zanahoria y lechuga. No obstante, ciertos individuos manifiestan diferentes preferencias por alguno de estos tres vegetales. El zacatuche al igual que otros lepóridos, practican la coprofagía, mecanismo que consiste en una segunda digestión de los alimentos, esto es, ingieren sus excrementos tomándolos directamente del ano con la boca con la finalidad de extraer la máxima cantidad de nutrientes.

 Principales depredadores
Los principales depredadores del zacatuche son: la comadreja, el lince, los coyotes, la víbora de cascabel, el halcón cola roja, el búho cornudo, zorra gris, el cacomiztle y el tlacoyote. Desafortunadamente los perros y gatos domésticos.

Peligro de extinción (causas)
La cacería furtiva, ejercen una depredación extrema sobre el zacatuche. La destrucción o modificación de su hábitat por las actividades agrícolas, actividades ganaderas y los incendios forestales. Aunado a esto los granos, legumbres y verduras que consumen contienen biocidas, plaguicidas y fertilizantes que los intoxican y/o les producen diversas enfermedades metabólicas e infecciosas.Esto genera una problemática ya que la especie como tal regula la densidad de población en la vegetación dispersando las semillas al depositar sus excretas en lugares lejanos que al mismo tiempo se han utilizado como indicadores de su presencia y abundancia, ya que forma parte importante de la cadena trófica. Constituyen la base de las redes alimenticias de los ecosistemas mexicanos, ya que representan alimento para la mayoría de los depredadores.
El área de distribución del conejo zacatuche se encuentra en una zona forestal muy cercana a la Zona Metropolitana de la Ciudad de México, donde se concentran la mayor parte de las actividades administrativas gubernamentales, y es una de las regiones industriales más importantes del país. Posee además una considerable zona rural donde se llevan a cabo gran número de actividades productivas. Las actividades humanas realizadas en el área de distribución del conejo zacatuche y sus alrededores, se pueden englobar en dos grandes procesos: la expansión urbana, y la explotación agropecuaria y forestal. La Zona Metropolitana de la Ciudad de México abarca en diferentes proporciones todas las delegaciones del Distrito Federal y 21 municipios del Estado de México. I.a ciudad ha tenido un crecimiento alarmante. Por ejemplo, de 1940 a 1980 la superficie aumentó de 11 ,700 ha a 120,000 ha; la población se incrementó de 1, 670,31 4 habitantes a 13, 455,000. Es decir, la superficie urbana aumentó más del 200 por ciento, la agrícola prácticamente no disminuyó, y la superficie forestal (que incluye bosques, matorrales y pastizales) disminuyó un 23 por ciento. Por lo tanto, la mancha urbana se está extendiendo tanto en la superficie forestal como en la agrícola, además de que el área forestal se ha reducido por la captura de nuevas tierras destinadas a Ia agricultura. Se pueden observar asentamientos urbanos irregulares en esta zona, así como la creación de zonas industriales en áreas naturales. Un ejemplo de esto último es la planta de asfalto que se empezó a construir en 1992 en la comunidad de Parres, en la base del volcán Pelado, considerado como un Área de Protección Especial, y una de las áreas importantes donde habita el zacatuche. Estos procesos han causado no sólo la disminución de la superficie forestal sino también su fragmentación, lo que ocasiona parches o islas de áreas naturales. Muchos de estos lugares no son propicios para la urbanización pero se está avanzando sobre barrancos y laderas de antiguos volcanes, lo que demanda enormes inversiones en obras de infraestructura, control de erosión, y hace que se presenten derrumbes o deslizamientos del terreno así como problemas de desazolve en los sistemas de drenaje.

 Distribución actual
El zacatuche es una especie con distribución limitada. En 1996 Velázquez y colaboradores calcularon que el área de distribución de la especie abarcaba 360 km2, el 10% del área estimada para mediados del pleistoceno, hace 18,000 años. En 1998, Ceballos y colaboradores detectaron en una región en la que se consideraba extinto al zacatuche, una población saludable de la especie en aproximadamente 1,200 Ha, localizada en una región al suroeste de “Raíces”, hacia el norte del volcán Nevado de Toluca (19°8’27’’N y 100°38’8’’W), Estado de México. No obstante, estos investigadores calculan, en base a una serie de entrevistas hechas a lugareños, que el área puede ser mucho mayor. Hacia el año 2002, se le encontraba en manchones aislados distribuidos al sur del Valle de México correspondientes a dieciséis zonas aisladas: 4 zonas núcleo y 12 zonas periféricas más pequeñas. Todas ellas se hallaban aisladas principalmente por carreteras, campos de cultivo, y asentamientos humanos infranqueables por los zacatuches. Las cuatro zonas núcleo se ubicaban en los volcanes Pelado, Tláloc, Popocatépetl e Iztaccíhuatl y las restantes en su periferia. Actualmente, se ha sugerido que la especie ya no se encuentra más en las laderas del lado este del volcán Iztaccíhuatl. Hoy en día, de nueve áreas potenciales de distribución del zacatuche, su presencia ha sido confirmada únicamente en las sierras Chichinautzin-Ajusco y sierra nevada (volcanes Popocatepetl e Iztacciuhuatl. En investigaciones recientes se ha calculado un rango de distribución de 386.5 km². Sin embargo, dentro de tal ámbito de distribución aún falta comprobar la presencia de los zacatuches en ciertas áreas. Una porción importante del rango de distribución del conejo de los volcanes forma parte de las Áreas Naturales Protegidas: Parque Nacional IztaccihuatlPopocatepetl, Parque Nacional Nevado de Toluca y el Área de Protección de Flora y Fauna Corredor Biológico Chichinautzin. Desafortunadamente esto no ha podido asegurar la protección del hábitat de la especie De acuerdo a registros recopilados, el límite altitudinal más bajo donde se encontraba la especie anteriormente era a partir de los 2,400 msnm. Actualmente la mayoría de las localidades con presencia confirmada del zacatuche, se ubican entre los 3,000 y los 4,000 msnm, cambio que podría deberse a variaciones climáticas recientes que implican el aumento de la temperatura y variaciones en la precipitación anual en el Eje Volcánico Transversal así como a la ocupación del mismo por actividades humanas. Es así como el efecto de la variación climática tendiendo hacia un calentamiento junto con el cambio en el uso de la tierra y la expansión urbana, están provocando la reducción y fragmentación del área de distribución del zacatuche causando que sus poblaciones se encuentren cada vez más aisladas y confinadas hacia zonas más altas.

Importancia de la especie

 Las comunidades naturales de zacatuches constituyen un eslabón clave de las redes alimenticias, ya que son parte muy importante en la dieta de muchos depredadores, entre ellos están la comadreja (Mustela frenata), el lince (Lynx rufus), el coyote (Canis latrans), la zorra gris (Urocyon cinereoargenteus), el cacomixtle (Bassariscus astutus), el tlacoyote (Taxidea taxus), el aguililla de cola roja (Buteo jamaicensis), el tecolote cornudo (Bubo virginianus) y serpientes de cascabel (Crotalus sp.) además de perros y gatos domésticos y, por supuesto, el hombre. Al consumir grandes cantidades de las partes vegetativas y reproductivas de herbáceas, pastos, plántulas de árboles y arbustos, los zacatuches participan en la regulación de la densidad poblacional de la vegetación mientras dispersan las semillas a través de la deposición de sus excretas, así como por el transporte que hacen al acarrearlas sobre su piel. Asimismo, las excretas de los zacatuches dispersan esporas de hongos formadores de micorrizas y levaduras que estimulan el crecimiento de otros hongos y bacterias fijadoras de nitrógeno, los cuales favorecen el crecimiento vegetal. Cuando las esporas maduran, atraen a su vez animales como roedores. En el hábitat del zacatuche existe un ave (Psaltriparus minimus) la cual utiliza el pelo de este mamífero para tapizar sus, en este sentido puede percibirse la importancia de la especie no sólo como parte de las cadenas tróficas, sino también por sus interacciones ecológicas. Por otro lado, la especie tiene una cierta importancia económica a nivel local ya que ocasionalmente es consumida por los campesinos de la región. 


Foto de: Javier Lascuraín 

Sitios web bibliográficos: 

http://www.conanp.gob.mx/acciones/fichas/Izta/teporingo/info/info.pdf

http://www.feriadelasciencias.unam.mx/anteriores/feria18/B_L_ID%20Un_pequenio_llamado_Romerolagus_.pdf

http://www2.inecc.gob.mx/publicaciones/download/7.pdf


http://www.ecured.cu/Conejo_de_los_volcanes


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