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¿Los dinosaurios murieron por falta de luz solar?

Es verano, en el año 65 000 000 a.C. El periodo cretácico está a punto de terminar de forma abrupta y catastrófica. En una Tierra en la que buena parte del continente que conocemos como América está cubierta por mares someros, un Triceratops de seis metros de largo ramonea en la vegetación tropical de lo que ahora es el sur de California. Desde el abrigo de la espesura cercana, un Tyrannosaurus rex, de 14 metros y un peso de ocho toneladas, vigila y espera. De repente, un ruido ensordecedor sobresalta a los animales, que levantan la vista y observan una bola de fuego que eclipsa el azul del cielo. Un meteorito de 10 kilómetros de diámetro ha ingresado en la atmósfera y está a punto de alterar irrevocablemente la vida en la Tierra. Aunque todas las criaturas que presenciaron el suceso quedaron carbonizadas de inmediato por la onda expansiva del impacto, las plantas y los animales de todo el planeta habrían de sufrir también las secuelas. Al incrustarse en el fondo del océano, en la punta de la península de Yucatán, el meteorito creó un cráter de kilómetro y medio de profundidad y 200 kilómetros de anchura. La fuerza del choque proyectó hacia la atmósfera miles de millones de toneladas de fragmentos de la corteza terrestre y del meteorito mismo. El calor del impacto seguramente causó incendios que pueden haber carbonizado el 25% de toda la vegetación terrestre. Cenizas, humo y polvo cubrieron el Sol. La Tierra quedó sumergida en una noche que duró meses. ¿Qué sucedería hoy si el Sol se ocultara durante meses? ¿Realmente destruyó un meteorito a los dinosaurios?
                                    Triceratops en lo oscuro de la noche

Los paleontólogos (científicos que estudian fósiles) han hecho la crónica de la extinción de aproximadamente 70% de todas las especies vivientes, con base en la desaparición de sus fósiles al final del periodo cretácico. En sitios de todo el planeta, los investigadores han encontrado una delgada capa de arcilla depositada hace unos 65 millones de años; la arcilla tiene niveles casi 30 veces mayores que lo usual de un elemento poco abundante llamado iridio, que se encuentra en altas concentraciones en algunos meteoritos. La arcilla también contiene hollín, como el que se habría depositado después de incendios muy grandes. ¿Acabó un meteorito con los dinosaurios? Muchos científicos piensan que así fue. Sin duda, los indicios del impacto de un meteorito enorme, fechado de hace 65 millones de años, están claros en la península de Yucatán. Otros científicos creen que cambios climáticos más graduales, posiblemente debidos a actividad volcánica intensa, produjeron condiciones que ya no protegían a los enormes reptiles. Los volcanes también expulsan hollín y cenizas, y los niveles de iridio son más altos en el manto fundido de la Tierra que en su superficie, por lo que una actividad volcánica generalizada también podría explicar la capa de iridio. Ambas circunstancias reducirían considerablemente la cantidad de luz solar y afectarían de inmediato la velocidad fotosintética. Los herbívoros (animales que comen plantas) grandes, como el Triceratops, que quizá hayan tenido que consumir cientos de kilos de vegetación al día, estarían en problemas si el crecimiento de las plantas sufriera una disminución importante. Los depredadores como el Tyrannosaurus, que se alimentaban de herbívoros, también sufrirían las consecuencias. En el cretácico, igual que ahora, la luz de sol capturada por la fotosíntesis proporciona energía a todas las formas de vida dominantes del planeta; una interrupción de este flujo vital de energía sería catastrófico.
                                          Cráter Chicxulub en Yucatán

Seguimos siendo vulnerables a un cataclismo como el que tal vez acabó con buena parte de los seres vivos al final del periodo cretácico. Si se presentara un impacto así, y si suponemos que la humanidad lo sabe con seis meses de anticipación, especule acerca de sus efectos sobre la civilización. ¿Cuáles serían las medidas más constructivas que la humanidad podría tomar (desde un punto de vista biológico) para aminorar los daños?


 Guía didáctica de la exposición de los dinosaurios carnívoros





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